ILUSIONES ÓPTICAS: Ilusión de Adelson (y otras relacionadas con el color)

¿Las casillas A y B del siguiente tablero de ajedrez son iguales? En caso negativo, ¿cuál es más oscura?

Esta ilusión es muy famosa, por lo que es posible que sepáis la respuesta o, de lo contrario, la intuyáis: ambas casillas son del mismo tono, aunque parezca que la casilla A es más oscura que la B. Lo podemos comprobar en la siguiente imagen, al colocar un rectángulo del mismo color que se solapa con ambas casillas. Para los más desconfiados, el color se puede comprobar con algún programa de edición de imágenes, usando la herramienta de “extraer” el color.

Y ¿por qué nos parecen claramente diferentes ambas casillas? El cerebro no es un fotómetro ni funciona como la herramienta cuentagotas del Photoshop; para saber el color, no lo analiza en el vacío, sino de manera relativa con respecto a la información de su alrededor. En este caso aplica un “algoritmo” para corregir la sombra generada por el cilindro verde y así saber el color “real”. Es decir, el color de la casilla B es uno determinado (el mismo que en A), pero como nuestro sistema visual sabe que está oscurecido por la sombra, el cuadro debe ser más claro de lo que vemos y le “quita” la proporción de oscuridad de la sombra, concluyendo que es mucho más claro.
También influye el contraste, es decir, la casilla A está rodeada por otras más claras, lo que la convierte, ante nuestros “ojos” (nuestro cerebro, realmente) en más oscura y en la casilla B ocurre justo lo contrario (esto se verá de manera más clara más adelante en la explicación de otra ilusión).
Por último, claramente influye el contexto: nuestro sistema de procesamiento, en este caso el visual, opera, por un lado, de abajo a arriba (procesamiento bottom-up), es decir, percibe las diferentes características (líneas, orientación, color, movimiento, etc.) y las va juntando para formar la visión del objeto. Pero además hay procesos top-down o de arriba abajo, esto es, la información que ya tenemos almacenada de cómo es el mundo nos ayuda o influye en nuestra percepción. En este caso, la casilla B se corresponde con las casillas claritas del tablero de ajedrez, por lo que nuestro sistema de procesamiento utiliza esta información.
Esta ilusión óptica se la conoce como Ilusión de Adelson o Tablero de Adelson, ya que fue creada y publicada por Edward Adelson, profesor del MIT.

Otro ejemplo parecido es el efecto Cornsweet: en este caso, exceptuando la parte medial donde se juntan, ambos bloques tienen el mismo tono.

Al igual que en el tablero de Adelson, nuestro sistema visual hace una corrección: la parte de arriba, por su orientación hacia la luz (que asumimos viene de arriba aunque no aparezca, pues es lo que hemos vivido siempre, ya sea en zonas abiertas o cerradas) tiene más luz y por tanto se entiende que la luz reflejada tiene una determinada intensidad. La parte de abajo, por el contrario, tiene menos luz porque estaría en sombra y, por tanto, se asume que el tono real sería más claro si no estuviese en sombra.
Además, influye que el color de la parte medial, por la forma de los bloques, está invertida: la parte de abajo del bloque superior se oscurece en comparación con la parte superior (porque le daría la sombra) y la parte superior del bloque inferior es muy clara porque le da la luz (y por tanto se supone que ese es su color).
Por otro lado, cuando los bordes de dos objetos (yuxtapuestos) cambian de tono y/o luminosidad, el contraste entre ellos hace que se magnifiquen las diferencias (y que lo claro parezca más claro y lo oscuro, más oscuro). Esto se conoce como ley de contraste simultáneo de los colores y lo estudió y explicó Chevreul. Lo podemos ver más claramente en la siguiente imagen:

En esta imagen, el fondo es un degradado que se aclara de izquierda a derecha. En cambio, el rectángulo central no cambia, aunque sí lo parezca. La parte de la izquierda parece más clara (por contraste con el fondo oscuro) que la de la derecha.
Lo mismo ocurre en las bandas de Mach, donde la parte cercana a la banda oscura parece más clara que la parte cercana a la banda contigua más clara.

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